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Interview: Paul Ekins says Colombia has great potential to design a model of sustainable development

18 October 2012


While in Colombia in early October Professor Paul Ekins of UCL-Energy and UCL-ISR was interviewed by Silva Javier Herrera for 'Writing Life Today' on the topic of sustainable development.

Interview translated from 'Redacción Vida de hoy':

Paul Ekins says Colombia has great potential to design a model of sustainable development. Paul Ekins says that if a large part of humanity to live as he does, the world would be different. Maybe there would be so many enigmas climatic or environmental dilemmas to solve. Do not have a car and prefer to move by bike in London (England), the city for more than 40 years. Not vegetarian recalcitrant, but says eating less meat as possible.

He was in Colombia this week as an exception to the rule, because unless you have a great justification, does not very long plane trips. Prefer to go where scope take a train. Use basic technology and heats the water in your house with solar panels. "I lead a simple life, says this expert in energy and environmental policy, but I love music and theater, perhaps too much, but I do not consume much art poses a threat."

Ekins, professor at University College London (UCL) and director of the British Centre for Energy Research, participated in the V International Congress of Environment that ended this week in Bogotá, organized by the Centre for International Sustainable Development (CEID) , with support from TIME.

He is one of the most knowledgeable humans green economy, a new strategy that seeks to nations impose a growth model that generates wealth, but at the same time reduce the ecological impacts on ecosystems. Ekins much faith you have in this new track, which believes it can "and" to divide the future century.

You say that the green economy is the next industrial revolution. Why?

The industrial revolution changed the basis of the economy, changed forms of production, consumption and investment. From a very agricultural humanity became a manufacturer, emerged fossil fuels and the car was born, for example. The green economy seeks to stop looking at natural resources as assets infinite. Now we have to start a new industrial revolution that will put us to move differently, using new resources to change the way to do energy. We need to move from a polluting economy to a brown or green and moving with the wind, the sun and the waves.

Is the green economy is a passing fad or mature environment?

It's not a fad nor can be, here things do not depend on whether or not a trend, should be the model of the future. We can not expect 7,000 million Californians live as citizens, without frills or restrict consumption. Toca change. The emphasis should not be the destruction of the environment.

Do not you think that is an exclusive model, only for rich countries?

Today, for the misuse of resources and the destruction of ecosystems, the poor lack access to energy, to adequate food, clean water. Precisely what does the green economy is to sustain the resources they depend on low-income communities and reducing their shortcomings. An example: in the short term, create an open dump is cheaper than building a state of the art landfill that handles garbage properly. But long term, the dump is more expensive, it will generate priceless damage to soil, water and health of people. It is the opposite of an exclusive model.

To move from theory to reality, which countries stand out, even partially, and economically green?

In Germany, 20 percent of its energy is pure make wind turbines. In Austria, the same renewable energy production reaches 40 percent. In the Netherlands, more than 85 percent of industrial waste is recycled. In Taiwan, industry recycles 50 percent. These sites are going to use model-bounce-produce one that is closing the cycle and produce-use-dispose and reuse.

What should be the government's strategy for implementing this model sustainable?

Environmental taxes for polluters and opportunities for sectors that try to be clean. Restrictions Apply: forcing each housing complex to be built is energy efficient, for example. And promote innovation, research and development of new technologies.

The Energy Information Administration says that the consumption of coal and other fossil fuels will increase to 2030. What is the future of renewable energy-based economy if that stops contaminants by now?

It all depends. Those are today's calculations, made with the current model. We do not know if in 20 years there is so much investment in sustainable forms of production that the model begins to change, to the point that coal and oil are no longer as attractive commercially. We depend on political decisions.

One of the theoretical benefits of the green economy is creating millions of jobs. How is this miracle?

At the time to invent new technologies, more people are needed to handle these new proposals. Even some people will stop working on polluting activities and pass to cover the new model. The transition to a greener economy could generate between 15 and 60 million additional jobs in the world in the next two decades, and lift millions out of poverty.

What is the sector to be 'green' first?

Agriculture, which should be much more organic, as is achieving Europe. But in general, all sectors must include processes less shocking, because maybe we need iron, water or wood.

What renewable energy could be developed first: wind, solar, thermal or sea?

Biomass energy, using organic matter. I follow the sun, which transforms the energy into electricity. Behind that would occur with the waves.

Could the sun live alone?

Of course. Only the sun, in a day, gives us the energy that humans use and produce multiple forms for a year. Unthinkable everything we are wasting, which is why the capture technologies must be increasingly efficient, especially for the countries located on Ecuador, where solar energy is present every day.

We are sacrificing the health of the planet and ours, for unbridled consumption. What is the way to change that approach so shocking?

Achieving that forms of irresponsible consumption are taxed or penalized. Own consumption is not a problem as long as you do not harm your neighbor. Excessive use of resources or offensive to be punished with money.

Colombia should be debated whether a mining country, but is biodiverse and generates more than 70 percent of electricity with water. What analysis on that?

Colombia should consider seeking energy alternatives. Hydropower, but does not produce CO2 emissions, can not be considered clean by the ecological impact it has. Can not neglect the Amazon, and if you plan to do mining there, must be bound to comply with environmental requirements is very high. I think that is one of the world's countries with the greatest potential to revolutionize the current model.

Version published in Writing Life Today (Redacción Vida de hoy):

Paul Ekins dice que Colombia tiene gran potencial para diseñar un modelo de desarrollo sostenible.

Paul Ekins dice que si una gran parte de la humanidad viviera como él lo hace, el mundo sería diferente. A lo mejor no habría tantos enigmas climáticos o dilemas ambientales por resolver. No tiene carro y prefiere moverse en bicicleta por Londres (Inglaterra), su ciudad desde hace más de 40 años. No es vegetariano recalcitrante, pero dice que come la menor cantidad de carne posible.

Estuvo en Colombia esta semana como una excepción a la regla, porque a menos de tener una gran justificación, no hace viajes muy largos en avión. Prefiere ir a donde alcance a llevarlo un tren. Usa la tecnología básica y calienta el agua de su casa con paneles solares. "Llevo una vida sencilla -dice este experto en energía y política ambiental-, aunque me gusta mucho la música y el teatro, tal vez en exceso, pero no creo que consumir mucho arte signifique una amenaza".

Ekins, profesor del University College de Londres (UCL) y director del Centro Británico de Investigación en Energía, participó en el V Congreso Internacional de Medioambiente que terminó esta semana en Bogotá, organizado por el Centro de Estudios Internacionales para el Desarrollo Sostenible (Ceid), con el apoyo de EL TIEMPO.

Él es uno de los seres humanos que más sabe de economía verde, una nueva estrategia que busca que las naciones impongan un modelo de crecimiento que genere riqueza, pero al tiempo reduzca los impactos ecológicos sobre los ecosistemas. Tanta fe le tiene Ekins a esta nueva vía, que considera que puede "y debe" dividir en dos el futuro del siglo XXI.

Usted dice que la economía verde es la próxima revolución industrial. ¿Por qué?

La revolución industrial cambió las bases de la economía, cambió las formas de producción, de consumo y de inversión. De una humanidad muy agrícola se pasó a una manufacturera; surgieron los combustibles fósiles y nació el carro, por ejemplo. La economía verde busca que se dejen de mirar los recursos naturales como activos infinitos. Ahora tenemos que comenzar una nueva revolución industrial que nos ponga a movernos de forma diferente, a usar nuevos recursos para cambiar la manera de hacer energía. Necesitamos pasar de una economía marrón o contaminante a una verde y que se mueve con el viento, el sol o las olas del mar.

¿La economía verde es una moda medioambiental pasajera o ya maduró?

No es una moda ni puede serlo; aquí las cosas no dependen de si es o no una tendencia, debe ser el modelo del futuro. No podemos esperar que los 7.000 millones de ciudadanos vivan como los californianos, sin restringir lujos o consumo. Toca cambiar. El énfasis debe ser la no destrucción del medio ambiente.

¿No cree que es un modelo excluyente, solo para países ricos?

Hoy, por el uso incorrecto de los recursos y la destrucción de los ecosistemas, los pobres no pueden acceder a energía, a comida adecuada, al agua potable. Precisamente lo que logra la economía verde es sostener los recursos de los cuales dependen las comunidades de escasos recursos y reducir sus carencias. Un ejemplo: a corto plazo, crear un botadero a cielo abierto es más barato que construir un relleno con tecnología de punta que maneje las basuras adecuadamente. Pero a largo plazo, sale más caro el botadero, que generará daños impagables al suelo, al agua y a la salud de la gente. Es todo lo contrario a un modelo excluyente.

Para pasar de la teoría a la realidad, ¿qué países se destacan, así sea parcialmente, como económicamente verdes?

En Alemania, el 20 por ciento de su energía es limpia; la hacen con turbinas eólicas. En Austria, esa misma producción de energía renovable llega al 40 por ciento. En Holanda, más del 85 por ciento de los residuos industriales son reciclados. En Taiwán, la industria recicla el 50 por ciento. En estos sitios se está pasando del modelo producir-usar-botar a uno que cierre el ciclo y sea producir-usar-botar y reusar.

¿Cuál debe ser la estrategia gubernamental para aplicar este modelo sostenible?

Impuestos ambientales para quienes contaminen y oportunidades para sectores que intenten ser limpios. Aplicar restricciones: obligar a que cada complejo de viviendas que se construya sea energéticamente eficiente, por ejemplo. E impulsar las innovaciones, la investigación y el desarrollo de nuevas tecnologías.

La Administración de Información Energética dice que el consumo de carbón y otros combustibles fósiles aumentará hasta 2030. ¿Cuál es el futuro de las energías renovables si esa economía basada en contaminantes no frena por ahora?

Todo depende. Esos son los cálculos de hoy, hechos con el modelo actual. No sabemos si en 20 años haya tanta inversión en formas de producción sostenibles que el modelo comience a variar, al punto de que el carbón o el petróleo dejen de ser tan atractivos comercialmente. Dependemos de las decisiones políticas.

Uno de los beneficios teóricos de la economía verde es que crea millones de puestos de trabajo. ¿Cómo se produce este milagro?

En el momento en que se inventen nuevas tecnologías, se necesitarán más personas que manejen esas nuevas propuestas. Incluso habrá gente que deje de trabajar en actividades contaminantes y se pase a cubrir el nuevo modelo. La transición hacia una economía más verde podría generar entre 15 y 60 millones de empleos adicionales en el mundo en las próximas dos décadas, y sacar a millones de la pobreza.

¿Cuál es ese sector que se debe 'enverdecer' primero?

La agricultura, que debe ser mucho más orgánica, como lo está logrando Europa. Pero en general, todos los sectores deben incluir procesos menos impactantes, porque igual vamos a necesitar hierro, agua o madera.

¿Cuál energía renovable se podría desarrollar primero: eólica, solar, térmica o marina?

La energía de biomasa, que usa materia orgánica. Le seguiría la solar, que transforma la energía en electricidad. Detrás estaría la que se produce con las olas del mar.

¿Se podría vivir solo del sol?

Por supuesto. Solo el sol, en un día, nos aporta la energía que los humanos usamos y producimos de múltiples formas durante un año. Impensable todo lo que estamos desperdiciando; por eso, las tecnologías que la captan deben ser cada vez más eficientes, sobre todo para los países ubicados sobre el Ecuador, donde la energía solar está presente todos los días.

Estamos sacrificando la salud del planeta y la nuestra, por un consumo desaforado. ¿Cuál es el camino para cambiar ese enfoque tan impactante?

Logrando que las formas de consumo irresponsable sean gravadas o penalizadas. El consumo propio no es un problema hasta tanto no perjudiques a tu vecino. El uso excesivo u ofensivo de los recursos debe ser castigado con dinero.

Colombia debate si debe ser un país minero, pero es biodiverso y genera más del 70 por ciento de la energía eléctrica con agua. ¿Qué análisis le merece?

Colombia debe pensar en buscar alternativas energéticas. La energía hidráulica, aunque no produce emisiones de CO2, no se puede considerar limpia por el impacto ecológico que tiene. No pueden descuidar el Amazonas, y si se piensa hacer minería allí, deben obligarse a que esta cumpla exigencias ambientales muy altas. Creo que es uno de los países del mundo con mayor potencial para revolucionar su actual modelo.

 Redacción Vida de hoy